谷歌跟踪报告:2016年它要研究的东西都在这里

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谷歌跟踪报告:2016年它要研究的东西都在这里

行者武松 2017-07-05 13:17:00 浏览1464
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又到了发布一年两次的谷歌追踪报告的时候了。在这篇文章里,我们将为大家概述在谷歌这个庞大帝国所有(至少是我们所知道的)正在开展的项目。

尽管从现在开始,也许我们应该说是“在Alphabet这个庞大帝国所有正在开展的项目”。“谷歌”现在只是“Alphabet”(Google创始人们新创立的伞形公司)旗下的子公司之一。我们过去一直在追踪的谷歌项目被分离出来成为Alphabet下属的子公司。

跟往期一样,我们的追踪报告是对过去的产品发布、传言以及一些猜测的一次大汇总。我们2015年的汇总做得十分不错——其中提到了Chromecast 2、Google On、Google Photos、YouTube Gaming以及许多Android功能。我们不能保证这里列出来的一切都会在2016年发布,但是我们确实在随时记录我们所听说的一切。如果你在2015年一整年都没有关注过科技新闻,那么你可以把本文当做是一部面向来年的“谷歌指南”。

1、Alphabet帝国

2015年我们见证了谷歌从一个拥有众多子项目的单一公司转变成了Alphabet,一个伯克希尔·哈撒威公司(Berkshire Hathaway Inc.)式“拥有众多公司的公司”。那么,Alphabet旗下到底都有哪些公司?Alphabet在公司成立时向美国证券交易委员会提交的8-K文件中,将“搜索、广告、地图、应用、YouTube、Android、以及相关技术基础设施”归到“谷歌”。Calico、Nest、谷歌光纤(Google Fiber)、谷歌风投(Google Ventures)、谷歌资本(Google Capital)、以及Google X都成为了Alphabet旗下的独立子公司。

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然而,还有许多的谷歌项目未被提到,所以Alphabet旗下的部门不止是一开始公布的这些。我们从新闻和网络上的可靠来源中编辑出了上面这张示意图,在Alphabet起初给出的列表上又增添了几家公司:

Verily是Google Life Sciences的新名字。它刚刚有了一个新形象和一个酷炫的新网站。Verily正在致力于医疗方面的Baseline研究计划、智能隐形眼镜以及能从注射入血管中的纳米颗粒读取信息的腕表式计算机。请不要将Life Sciences与Alphabet旗下的另一个医疗公司Calico混淆——Calico只关心如何通过抗衰老研究来“治愈死亡”。

Sidewalk实验室是一个想要将异想天开的想法应用到城市生活中的部门。该实验室借鉴了 Calico的模式,拥有自己的CEO。谷歌曾向《华尔街日报》表示,Sidewalk实验室是Alphabet的独立公司。

DeepMind是研究人工智能的部门。据《The Information》报道,也是Alphabet旗下子公司。

Google X的无人驾驶汽车(也是机器人的一种)部门最近也任命了CEO。预计该部门将会在2016年成为Alphabet旗下的一家公司,但现在它仍然属于Google X。

Google Fiber不是Alphabet旗下最高一级的几家公司之一。它属于谷歌在2014年成立的Access and Energy。Alphabet首席财务官Ruth Porat在最近的财报中提到了这一点。Access and Energy也是Google OnHub路由器和Titan无人机的上级公司。

我们把ATAP归到了“谷歌”的部分中。Google最近向Mashable确认,它仍然是Google公司中“Google先进科技和产品”的一部分。

谷歌最近宣布,它正在考虑将云业务独立出来,由VMWare联合创始人兼首席执行官Diane Greene来主管。这个部门将归属到谷歌还是Alphabet旗下?它会有一个专门的名字吗?我们不得而知。由明星CEO带领、开创一个新的部门,这似乎是Calico、Sidewalk、Replicant、和Verily起步时候的模式。然而,到目前为止我们还没有听到任何官方消息。

作为谷歌的“登月工厂”(moonshot factory),Google X的许多项目看上去都有可能在未来某一天成为Alphabet旗下的公司。一位发言人告诉我们,这个公司负责Project Wing、Replicant(谷歌机器人部门)、以及谷歌无人驾驶汽车。《MIT科技评论》上的一篇文章指出,Project Loon也仍在由Google X负责。谷歌发电设备计划Makani似乎也是Google X的一部分。

重塑所有品牌形象?

“Alphabet”成立之初,谷歌将许多贴着“Google”品牌的部门从谷歌独立了出去。Google Capital、Google Fiber、以及Google X都正在用着“Google”这个商标,但却不是直接隶属于新谷歌的部门,而是是Alphabet下属的独立公司。我们不确定,这次重组是不是意味着所有不再属于谷歌的“Google”部门都将最终获得一个新的品牌形象。

尽管我们对上述问题并无确切的答案,但趋势的确是那样的。Google Ventures在12月刚刚换了新形象,公司标识被重新设计成“GV”,并拥有了一个新网站“gv.com”。大家仍然把GV读作“Google Ventures”,但是事实上,现在“GV”就是全称了,而不是缩写。Google Life Sciences也去掉了“Google”,它现在是Verily Life Sciences。“GV”背后意味着它传承自“Google”,而Verily则完全将自己与创造它的谷歌分离开了。

其他部门也会跟从这种趋势吗?如果只有谷歌才被允许使用“Google”品牌,那么Alphabet的品牌命名可能就会清晰得多。这种变化也会让Alphabet听上去更像是一个真正的独立实体。Google X可以改成“X实验室”,就像有时候人们提到它时用的说法,但是我们对如何为其他子公司重新命名没有什么思路。在Google后面直接加上产品类型曾经是那么简单、可预测、又便于商标注册的方法。从“Verily”的出现开始,大家都不再去猜测了。

我们应该会在2月上旬的Alphabet财报电话会议上得到更多关于它内部组织架构的消息。

2、无处不在的Android

我们将从最受谷歌宠爱的操作系统——Android——开始讨论谷歌已经实际上推出的产品。如果我们所听说的所有项目都得以实现,那么Android将无处不在。Android已经成为谷歌智能手表、智能手机、平板电脑和电视的操作系统,有传言称Android还会出现在PC、汽车、虚拟现实头盔和物联网设备上。Android在谷歌内部十分受关注,谷歌将会把其另外一个操作系统——Chrome OS——的最好的那部分拿过来,合并到一起。

Android兼并Chrome OS并进军PC

网上有大量报道称智能手机正在成为人们首要的计算设备。Android占据了全球智能手机市场大约75%的份额,但谷歌没有理由认为Android不能代替老牌的个人计算设备——PC。

《华尔街日报》首先报道称,Chrome OS将被“整合进”Android,合并之后的系统将进军PC市场。紧接着,洪水的闸门被打开,Re/Code、TechCrunch和Business Insider等媒体纷纷进行报道。整个互联网似乎都认为这是正在发生的事情——Android将会在PC上运行。

《华尔街日报》称最终版本将在2017年出来,谷歌会在2016年展示“一个早期版本”。Android桌面版本需要谷歌和第三方应用开发者作出很多改变,因此越早推出越好,这样可以让大家先有个了解。

谷歌对这些报道作出了回应,称谷歌“没有制定逐步淘汰Chrome OS的计划”,但是承认“正在研究如何将这两个系统的优点结合到一起”。开源项目是永远不会真正“死掉”的,所以Chrome OS会以某种形式一直存在,但在谷歌发布与之直接竞争的、基于Android的新操作系统之后,它可能就会在谷歌内部“失宠”了。多家媒体报道称,谷歌现在只按发布周期发布Chrome OS维护版本了。我们有理由相信,谷歌是不会正式结束Chrome OS的,但会在将来某个时候停止为其开发重要功能,到那时,谷歌的工作重点会转到推广PC版的Android系统。

Chrome OS现在拥有很多Android无法相比的功能,但是上述过渡可能不会在2017年之前完成,因此Android还有很多时间迎头赶上。Chrome OS现在受到了学校和企业的欢迎,因为它简单,没有多余的功能。谷歌的“Android for Work”项目旨在推出适合适应企业用途的Android系统。Android 6.0有一个锁定的“Corporate-Owned, Single-Use (COSU,意即企业拥有,单一用途)”模式。COSU模式可以阻止用户进入桌面、设置、通知和最近使用的应用。在这个模式下,用户只能使用屏幕上显示的唯一应用。

把Android和Chrome OS合二为一成一个PC操作系统意味着大量的改动。既然现在离2017年还有一年的时间,我们希望谷歌抓住时机对Android进行彻底的改造,解决一些长期存在的问题,比如没有谷歌可以控制的逐级更新系统。每一个主流操作系统都曾经不得不“推倒重来”——微软转向NT架构推出了Windows XP,苹果转到Unix核心推出了Mac OS X,现在似乎该轮到Android了。

Android Auto:车内操作系统

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Google已经推出了车内交互系统Android Auto,但是这并不是一个操作系统。它是一个在智能手机上运行的应用程序,它打开的交互界面可以传送到汽车的仪表板显示屏上。一起操作都是在手机上进行的,而它只是使用仪表板显示屏作为外接屏幕和触摸屏来使用。汽车的信息和娱乐系统仍然有自己的操作系统,这恰恰就是谷歌想要取代的东西。谷歌希望汽车制造商能够在汽车出厂之前预装Android系统。

现在的汽车信息和娱乐系统仍然不是非常完善。就像在从非智能手机向智能手机过渡过程中那样,硬件公司(一开始是手机原始设备制造商(OEM),现在是汽车制造商)会发现消费者期望它出售的是“智能”设备,谷歌则希望向这些制造商供应软件。现在的汽车可以预装Linux、Blackberry的QNX、Windows Embedded Automotive等系统,甚至是Android系统。然而,现在的汽车预装的Android系统属于安卓开源项目(AOSP)的分支,并不是由谷歌亲自研发的,并且经常是过时的版本。我们在这里指的是,2016年的汽车搭载着Android 2.3和4.0,而这两个操作系统都是2011年发布的旧系统。

我们可以从许多证据看到:就像智能手机领域一样,谷歌希望进入汽车软件市场,向硬件制造商提供软件。路透社曾在2014年5月报道,谷歌正在研发车载信息娱乐操作系统,该系统将会以“Android M”的名字发布。一年半过去了,Android M最终成为Android 6.0 Marshmallow(棉花糖)发布了,但我们没有见到适用于汽车的分支版本。

看上去这个计划从一开始就搁浅了,不过仍然有一些活跃的迹象。谷歌在它发布的Android兼容性定义文档(CDD)中,详细说明了设备制造商们如何制造出与Android“兼容”、能够接入Google Play市场的硬件。跟预期一样,这份文档把手机、平板电脑、电视、以及手表列入了可搭载Android的硬件。但是,汽车也被列入在内。这并不是指Android Auto,因为Android Auto不属于操作系统。

符合CCD提出的兼容性要求的意义在于获得许可进入Google Play市场,这意味着将来会有厂商生产预装了Google Play市场中应用程序的汽车。尽管我们尚未看到任何汽车制造商真的在做这件事,不过听上去似乎谷歌正在为此而努力。

3、谷歌虚拟现实——谷歌纸板

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谷歌已经推出了一款廉价的虚拟现实(Virtual Reality,简称VR)设备——谷歌纸板(Google Cardboard)。你只需要将你手头现有的智能手机放到一个带有一对塑料镜片的特制纸板盒中,你就能粗略地体验到什么叫虚拟现实。然而,谷歌纸板的设计非常原始和廉价,使用体验也就马马虎虎,大部分人只使用一会儿就不想再用了。Oculus公司创始人Palmer Luckey曾被问到,Oculus Rift能否与廉价的谷歌纸板进行竞争。 Luckey回答:“能,Rift实际上很不错。这有点像是问美酒如何跟浑水竞争。”

然而,廉价并未能阻止得了谷歌。2015年4月,谷歌推出了“Works with Google Cardboard”计划,让第三方制造跟谷歌纸板兼容的虚拟现实观看装置,比如谷歌联合美泰开发了虚拟现实版“三维魔景机”。谷歌在Google Play应用商店中为“Cardboard”开辟了专门的VR板块,而且谷歌也在继续为这个项目做开发推广和内容合作。

然而,“Cardboard”项目只是谷歌进军虚拟现实的冰山一角。谷歌似乎在慢慢整合各个部分,以完成一个全面的、涵盖软硬件的端到端解决方案,但我们现在还不能十分确定这将采取何种形式。我们所知道的是,大量的资源正在被投入到某个虚拟现实项目中。

第一是员工。谷歌中职位最高、最优秀的员工已经离开自己原来的项目加入到了VR团队。谷歌搜索首席设计师Jon Wiley也加入了VR团队。加入这个团队的还有火狐、Google Now和Android Wear前首席设计师Alex Faaborg。这些高级别人士担任新职,不仅仅是为了研究一块纸板。

根据《华尔街日报》去年3月的一篇报道,谷歌正致力于“开发一个能够驱动虚拟现实应用的安卓系统版本”。谷歌还在开发一种3D音频。该公司最近收购了一家名为“Thrive Audio”的公司,该公司专注于为虚拟现实音频打造“超逼真声场”。

谷歌处理器:智能手机VR的推荐硬件配置

为了让这个神秘的VR项目获得性能足够强大的芯片,谷歌据说要深入到硬件,设计自己的系统单芯片(SoC)。来自《The Information》的两篇报道称,谷歌与元件供应商洽谈共同开发针对虚拟现实和增强现实的芯片设计。这两篇报道援引了消息人士的话称,谷歌一直在“考虑参与芯片研发,以确保芯片供应商能够提供性能足够强大的芯片。

让我们来猜测一下这些话意味着什么。现在的智能手机系统单芯片主要是为了运行2D应用程序和操作系统而设计的,比如顺畅地浏览网页或者快速启动应用程序。智能手机的系统单芯片可以为游戏做一些3D处理,但这是次要的功能。设计这些芯片时,在电力分配、散热和模具空间需求上都优先考虑了CPU功率,而非GPU功率,因为这些正是你在浏览网页和运行应用程序时需要用到的东西。

另外,智能手机芯片还主要是针对“突发功率”设计的。当你打开应用程序或网页时,你会希望一切都能迅速加载,完了让手机进入睡眠状态,以节省电力。如果你运行3D游戏超过几分钟,手机的系统单芯片会很快过热,它将“节流”——故意减慢处理速度,以防手机烧坏。如果你想要为GPU分配更多的功率,用高端CPU的成本做出的定制芯片可以很容易地做到这一点。如果你想要一直做复杂的3D处理,你还需要有一个有着热预算(thermal budget)的芯片,而普通智能手机系统单芯片的“突发功率”设计则不是很适合这种场合。

虚拟现实需要特殊的硬件组合。Oculus公司在去年5月公布了Oculus Rift消费者版最低硬件配置要求。Oculus公司在PC上这样做有优势,因为CPU,GPU和其它部件都是单独的部件。客户或PC可以很容易地根据这个清单组装出适合的电脑。谷歌也需要拟定一份推荐硬件配置清单。但是,由于谷歌正在研发的是系统单芯片,整部“电脑”就在一块芯片上面,所以,如果谷歌想要指定CPU、GPU和其他部件的配置,那么就必须亲自设计芯片。

我们认为,谷歌不需要在VR芯片上做出什么具有革命性或者专利的东西。现成的ARM部件能够满足大部分需求。虚拟现实设备跟智能手机有着不同的系统要求,而当前的系统单芯片厂商只制造智能手机芯片。一旦虚拟现实成为主流,我们可以想象,高通公司将提供一系列针对虚拟现实的系统单芯片。但由于谷歌在这方面属于开拓者,它现在不得不亲自研发芯片。

《The Information》的报告还指出,谷歌欲研发适用于增强现实设备的相机图像处理器。这家公司显然是在寻找某种可以作为“第三只眼睛”,并能够“扫描环境,随后将图像推送到谷歌的云端系统以对之进行分析”的东西。谷歌的服务器然后会作出回应并“给你提供情景”。报道还称,谷歌还希望“增加对更多类型传感器的支持,包括一种可以测量距离的传感器。”

实际上,谷歌的一些动作似乎也证实了这些报道。谷歌已经在网上放出了招聘启事招聘“多媒体芯片架构师”。该职位“主管芯片研发”,工作内容涉及图像处理、视频处理以及防抖等多媒体相关领域,要求具有系统单芯片图片、视频和渲染管线相关经验。该职位的最终目标是实现芯片的“产品出售”。这听上去很像《The Information》报道中提到过的传言里所说的图像处理器。

如果谷歌希望制造增强现实设备的话,定制的相机图像处理器将大有帮助。增强现实比虚拟现实要难得多,因为从根本上来说,增强现实就是把生成的虚拟现实实时重叠到你面前的世界中。这种“重叠”要么发生在视频流上面,要么发生在透明显示器上,但不管哪种方式都意味着以3D形式跟踪设备面前的现实世界,发送到GPU,并将其与计算机生成的元素相结合。完成一次这样的重叠已经很难,但所有这一切都必须发生很多次(视频最低要求每秒24帧;Oculus Rift以每秒90帧的速度运行),才能让虚拟物体看起来像是真的存在于3D世界中。

为照相或偶尔拍摄视频而设计的智能手机图像处理器还不能胜任这个任务。就像我们刚刚举过的虚拟现实例子那样,这样会导致为突发功率而设计的部件一直在运转。目前,谷歌正致力于探戈项目(Project Tango)。这是一个安装有多个传感器的平板,通过这些传感器可以在屏幕上实现增强现实。在这个平板中,计算机图像是由一家名为“Movidius”公司开发的协处理器完成的。谷歌可能需要得到Movidius公司或者其他公司的许可,才能将它整合到其虚拟现实系统单芯片上。

苹果亲自为iPhone和iPad生产芯片已经有一段时间了,因此在软硬件的协调性上,其设备明显要优于安卓设备。苹果是第一个推出64位设备的公司,同时推出自己的软件和硬件是苹果长期在手机相机方面处于领先地位的原因之一。由于安卓的硬件和软件来自不同的厂商,安卓上任何新硬件功能就会面临“先有鸡还是先有蛋”的问题。没有软件的支持是因为没有硬件,而没有硬件支持是因为没有软件。通过设计自己的芯片,谷歌解决了虚拟现实研发中遇到这个问题。

除了在虚拟现实软件研发上很有可能会有动作外,谷歌想要设计自己的系统单芯片的行为表明,谷歌可能在硬件设计上将会有大手笔。然而,我们仍然不知道我们会看到什么。这是一个独立的头戴式设备,还是一个看起来很普通,需要放到像Cardboard和Gear VR这样头戴式设备上的智能机?还是一个专门的智能手机大小的设备?就像探戈项目那样,但是需要放到头戴设备使用。

谷歌纸板不像是这些问题的答案。作为一个虚拟现实设备,谷歌纸板的体验非常差,而且看上去是故意这样的。谷歌甚至不会做一些非常基本的、成本低廉的改进,比如增加一个头带。

现在,你都可能不会使用谷歌纸板超过五分钟,因为一直举着它会感觉到累。我们认为,谷歌纸板是为了提供虚拟现实“尝味测试”而设计的,不会演变成更加正式的项目。纸板项目感觉就像一个开发工具包,或有趣的促销品,而非其他。我们认为谷歌的真正虚拟现实项目将在后来登场。

4、谷歌无人驾驶汽车

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这些年来,我们一直都在听到关于Google X无人驾驶汽车的消息,但是直到有讨论说谷歌要推出商业化产品后,该部门才真正火热起来。关于谷歌自动驾驶部门的最重大消息来自于雅虎汽车频道,雅虎报道称福特和谷歌将公布成立合资公司,经营无人驾驶汽车载客服务。然而,福特CES新闻发布会上并没有提到与谷歌的合作。是雅虎报告彻底出错,还是合作未被公布呢?

大家普遍认为谷歌无人驾驶汽车的公布激发了整个产业对自动驾驶的兴趣,但如何商业化向来是一件困难的工作。传统汽车制造商担心,如果计算机控制的汽车把人撞死或者撞伤会带来法律责任。 雅虎的报道称福特和谷歌找到了解决方法,那就是成立一家“法律上独立”于福特外的合资公司,消除福特对法律问题的担忧。该报道还称谷歌与福特之间的合作是“非排他性的”。在合资公司内部,福特利用谷歌的自动驾驶技术来生产汽车,但谷歌可以自由地与其他汽车制造商达成类似协议。

当然,这个协议从未如报道中所说的那样发布出来,所以我们无法确定其中哪些部分会真正实现。不过,它的确蛮符合谷歌过去所宣称——谷歌不会自己生产汽车,而是会寻找合作者。谷歌当前的无人驾驶汽车原型就是自己内部设计,然后交给Roush(劳斯汽车)生产的。由于这种汽车是为无人驾驶生产的,因此它们没有方向盘和踏板(尽管按照法律临时控制系统在测试中依然是必要的)。

雅虎的报道称合资公司将从事出租车业务。这意味着谷歌不会真正向消费者销售汽车。谷歌的汽车布满了传感器和计算机,因而价格非常昂贵。谷歌第一部无人驾驶汽车所采用的Velodyne公司的激光雷达系统售价为7万美元。谷歌对此问题的解决方案似乎就是深入研究其传感器硬件,并尽可能设计出自己的产品。谷歌为无人驾驶汽车项目招聘的一个职位是“激光机械工程师”,并且要求申请者能够“推动新激光雷达系统的机械设计”、“与外部供应商与内部生产团队合作从设计推进到生产”。招聘信息还要求申请人能够“向外部供应商全面地详述和记录自己的设计”。

这听上去像是,谷歌正在打算设计一个激光雷达系统,然后交由其他公司来制造。这样的举措是符合常理的,因为谷歌现在的确没有现成的零部件可以用来制造无人驾驶汽车。现在市面上不存在商品化的无人驾驶汽车,所有零部件供应商不会生产谷歌所需要的东西。当你开发一种全新的产品时,你必须亲自做很多事情。

三星日后可能会帮上一点忙。该公司最近宣布成立了一个致力于车载信息娱乐系统和自动驾驶的“汽车零件”部门。这对于三星电子来说应该是一件大事,因为这个部门将成为公司内部的第四个部门。目前,三星电子下属部门还包括一个移动(智能手机)部门、一个制造显示屏、系统单芯片和闪存的配件部门和一个制造电视、家用电器等的消费电子产品部门。

三星的加入对于无人驾驶汽车行业来说是个振奋人心的好消息。从我们对这家公司消费者级产品的观察来看,三星在零件生产方面堪称举足轻重。更多零件制造商参与到研发中来将会是降低零件成本的一个很好的方式。

谷歌同时还在致力于相关软件的开发。谷歌的无人驾驶汽车已经行驶了130万公里,没有发生过肇事,只是被追尾过许多次。谷歌告诉《华尔街日报》,它正在专注于让无人驾驶汽车“像人类那样”驾驶,而不是成为那些时刻担心周围不专心驾驶的人类司机的小机器人。谷歌教会无人驾驶汽车“抄捷径”,以让行驶路径更舒适顺畅。它遇到交叉路口会减速行驶,让其他司机知道其意图之后再加速。谷歌无人驾驶汽车的内置程序也使得它在某些场景中变得更加灵活——如果一辆车挡住了它的路,它现在会评估前方车流情况,如果没有汽车迎面驶来,就像人类司机那样超车。

这个Google X下属部门任命了一名前福特高管作为其CEO,并且预计将会在2016年的某个时间转变成Alphabet旗下的一家独立子公司。谷歌目前计划在2020年实现无人驾驶汽车商业化。

5、谷歌物联网生态系统

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谷歌发布了一个叫做Google OnHub的Wi-Fi路由器,这款产品可以算作是一件家庭自动化产品。尽管这件产品已经以200美元的价格在销售,但它仍然笼罩在神秘之中。在这件设备的底部写着Google OnHub是为Google On推出的,但谷歌没有透露“Google On”是什么东西。除了 Wi-Fi之外,OnHub也支持蓝牙和802.15.4无线协议,但谷歌也没有说这些东西是用来做什么的。

OnHub的网站地址是:https://on.google.com/hub/,它有一个叫“Google On”的应用。我们猜测,OnHub是Google On系列产品中的第一个。我们认为OnHub是谷歌智能家居生态系统的名称,但这没有得到谷歌的证实。

谷歌正在开展一大堆“物联网”的项目,比如,Brillo是为嵌入设备开发的基于Android的操作系统。你可以在所有的物联网设备上运行这个轻量级的操作系统:门锁、灯泡、传感器,以及任何其他你想让它变得“智能”的东西。这个操作系统支持ARM、x86和MIPS硬件,它可以很好在只有128MB的存储和32MB的内存的设备上运行。Brillo最终将会开源。目前,你只能申请邀请才能使用它。

Brillo是一个操作系统,而Weave则是谷歌的通信平台。Weave 涉及“设备设置,手机、设备和云之间的通信,用户从移动端跟网络端的交互”。它的目标是让你所有的设备跟其他设备进行通信,即便这些设备来自不同的制造商。Weave可以通过 WiFi、蓝牙或者其他网络连接进行通信,它甚至可以让处在互联网两端的设备进行通信。跟Brillo一样,谷歌为Weave开设了一个公开的主页,但大部分好东西都隐藏在“邀请”系统背后。

Thread是谷歌的低功耗网络协议,它的竞争对手是Zigbee和 Z-Wave。所有这些低功耗物联网协议的推出都是为了解决同一个问题:Wi-Fi和蓝牙都太快了,对于这些靠电池供电的物联网设备来说,耗电也太快了。使用低功耗的物联网协议,用AA电池供电的门锁可以几个月不用更换电池。

Thread使用IEEE 802.15.4无线通信协议进行网状网通信。Zigbee也采用802.15.4协议,但使用Zigbee需要支付专利授权费。Thread可免费使用,而且背后还有规模巨大的谷歌作支撑。Thread跟Zigbee还有一个不同点是,Thread网络是基于IPv6协议的,可以为每一个设备分配IP地址,设备在分配到IP地址之后可以立即连上互联网。Thread是为了干掉Zigbee而推出的,谷歌称,只需要一个小小的软件升级,就能把Zigbee设备变成 Thread 设备。

Thread起源于Nest Labs,但是现在是“Thread Group” 负责的产品。“Thread Group”是一个非营利性组织,其董事会成员来自Nest、Silicon Labs、NXP、ARM和Yale Residential Lock。 三星和高通也被列为该协议的赞助商。

如果你分不清楚上面的各种品牌和代号名称,你可以这样理解谷歌的物联网项目:Thread是连接各种设备的线(尽管它是无线的,但你应该能理解这个比方);Weave是设备在线的两端用以沟通的语言;Brillo是操作系统。

6、Nest的神秘音响产品

现在你已经可以购买到许多Nest产品了比如,Nest 学习温控器( Nest Learning Thermostat)、Nest Protect 烟雾探测器、Nest Cam云端网络摄像头。现在看来,Nest还要做家庭音响。

2005年年中,Nest在网上发布招聘启事为“Nest Audio”招聘主管。根据职位描述,该职务负责领导Nest Audio团队,并负责为Nest产品设计音响路线图。

根据当前所知的信息,我们很容易在大脑中想象出一个Sonos风格的智能音箱。但是除了以上描述之外,我们真的不知道Nest正在开发什么产品。

7、Google Glass起死回生

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说到Nest,Google Glas还是处在Nest创始人Tony Fadell的领导下。Google Glass已经从Google X “毕业”了,并且,根据谷歌 财报电话会议中的信息,Google Glass调整了战略。有多个报道称,这个项目现在有了新的代号——Project Aura。

新版Google Glass最近出现在美国联邦通信委员会(FCC)的 数据库中。它在设计上有了几处改进,比如更大的镜片、拍摄灯、可折叠的铰链。根据9to5Google 以及其他媒体的报道,这是Google Glass Enterprise Edition(企业版本)。谷歌会低调地将其出售给企业,而不面向普通公众销售。根据媒体报道,Google Glass企业版采用了英特尔Atom处理器,拥有一个外接电池。它只安装了最少的软件,企业需要开发自己的软件才能将之用于真正的企业用途。

我们的直觉是,Project Aura是Google Glass的新消费者版本,这个项目尚在开发中,并且跟FCC文件中提到的Google Glass是不一样的。意大利眼镜制造商 Luxottica跟谷歌合作开发了Glass,其首席执行官的评论也证实了这一点。根据《华尔街日报》报道,Luxottica首席执行官 告诉股东们说:“在谷歌内部,他们重新考虑如何定义第三代版本,你们现在看到的是第一代版本,而我们现在正在一起致力于第二代版本的开发工作。”

第一代版本Google Glass是面向普通消费者的,第二代版本是面向企业的,第三代版本会是Project Aura。这位首席执行官所说的“重新考虑”如何定义第三代版本是指2015年进行的策略调整。

《The Information》 的报道中还提到,Glass团队还在研发一款面向运动用户的没有屏幕的版本。这听上去有点像摩托罗拉的蓝牙耳机Hint。该报道还指出Project Aura定于2016年发布。

8、机器人部门陷入困境

Android创始人Andy Rubin在2013年离开了谷歌Android部门。后来人们才知道,他在Google X内部创立了机器人部门,然后在6个月时间内收购了8家从事机器人相关研发的公司,包括DARPA挑战赛冠军Schaft和为美军研发四条腿机器人的波士顿动力(Boston Dynamics )等响当当的公司。Rubin一次接受《纽约时报》采访时把这个部门称为是计划完成时间为10年的登月项目。但大约一年之后,他离开了谷歌。

我们认为任何部门在这种情况下都会受影响。一份来自 Business Insider的报道描绘了领头人离开之后这些公司群龙无首、一团混乱的场面。该报道还称,Replicant(谷歌机器人部门的名称)收购了十多家公司,但是他们并没有多少共同点,而且分散在不同的国家做着不相关的项目。结果呢?“许多通过并购加入谷歌的机器人部门的人感觉到困惑和失望。”

Business Insider称,Rubin给谷歌机器人部门设立的目标是在2020年之前制造出消费级机器人。我们之前也听过很多报道,谷歌要做一个通用的个人助理。《华尔街日报》的一份报道称,该集团正在帮助富士康工厂实现自动化,并在正在开发自己的机器人操作系统。彭博社的报告则说,Replicant正在给开源的机器人操作系统(ROS)做出贡献。这些事情是否与Rubin的离开有关,仍然是一个猜测。

9、谷歌的互联网接入计划

在美国,Google Fiber的铺设仍然在缓慢地从一个城市拓展到另一个城市,但是作为一款已经发布的产品,它本身并没有太多秘密。谷歌喜欢同时从多个角度解决问题,在互联网接入这个问题上,谷歌同时开展了大量相关项目。所有这些项目看起来都像是为了向没有网络的区域带去互联网,并且它们都恰巧都是空中解决方案。

Project Loon

Google X有一个听上去很疯狂的计划,那就是用气球在天上建立一个网状网网络。这是一个可行的想法,谷歌也一直没有放弃。Project Loon自从2013年公布以来已经发生了变化。Google X最初的想法是向挂在房子外面的红色球体发送互联网信号,最新的做法是建立“空中基站”,向地面上任何可以接收4G LTE信号的设备传送互联网信号。一个简单的气球可以在空中停留6个月,可以向面积相当于美国罗德岛的区域发送4G LTE信号。

除了提供互联网接入,谷歌还计划利用这些气球扩大自己的Project Fi虚拟运营商服务,Project Loon目前正在专注于现有运营商跟气球的接合。Google X已经跟新西兰沃达丰、澳大利亚澳电讯公司(Telatra)和拉丁美洲的Telefónica进行合作。Loon气球成本比建基站要低,该团队已经开始研究如何向建立基站在经济上不可行的地区提供手机网络服务了。

Loon现在还注重“扩大规模”。它现在拥有一个半自动化的生产设施,可以在“几个小时之内”生产一个气球。该团队称他们很快就可以让数千气球升空,而且一天之内就可以升起几十个。

2015年11月,谷歌向美国联邦通信委员会递交了一份申请,请求使用71-76Ghz和81-86GHz两个微波频段在全美范围内进行两年测试。这份申请经过了精心编撰,所以我们无法从中了解谷歌想要做什么。其中一份文件提到了最高高度为75,459英尺(约合23,000米)的站点位置,这意味着这是某种在空中进行的测试。提交这份申请的是谷歌员工Jeff Gilbert。这位Gilbert先生可能就是任职于Google X的那位。这也间接表明,谷歌希望在美国国内试验它的气球。

Project Titan

谷歌于2014年收购了Titan Aerospace,这是一家生产看上去像飞机的“大气卫星”(atmospheric satellite)无人机的公司。这家公司后来变成了Project Titan,其目标是把互联网信号发送设备送上天。这种无人机由太阳能电池供电,据称可以在空中连续飞行5年,中间不着陆。

谷歌现任CEO桑达尔·皮查伊在2015年世界移动通信大会上透露了这个项目的最新进展情况。他说谷歌的计划是让Project Tian和Project Loon加入同一个网状网网络,提供手机服务。皮查伊称Project Titan“跟两年前的Loon处于同一阶段”。Project Loon是两年半之前开始的,所以,Project处于起步阶段。

Space X卫星网络

谷歌的互联网接入项目已经借助了热气球(Project Loon)和无人机(Project Titan计划),下一个将是卫星!《The Information》的报道称,谷歌准备投资Elon Musk的Space X公司,以建立一支在低轨道上传送互联网信号的卫星队伍。Space X的计划就是让数百个卫星在距离地球仅仅1200公里高度的轨道上(传统的卫星运行轨道能够达到35,000公里)向地面发送互联网信号。相对于传统的卫星网络而言,较低轨道的卫星网络更有利于降低延迟。

这个传言很快就从传言变成了事实。报道过后不久,Space X就完成了由谷歌领头的一轮融资。Space X的公告称:这一轮的融资,谷歌和富达国际(另一个新的投资者)总共将获得不到10%的公司股份。虽然GV(之前的Google Ventures)和Google Capital经常向各种公司进行投资,但谷歌亲自投资却非常罕见。

Google原来打算通过收购O3b Networks来完成相似目标,但是在关键员工离职之后,谷歌投资了SpaceX作为后备方案。

10、Project Wing:无人机送货

除了在我们头顶上提供互联网接入之外,谷歌还要在我们头顶上送货。谷歌的无人机投递计划“Project Wing”(翼项目)已经在开发中。

就无人机而言,其中一个原型机相当独特。它有四个引擎,但又不是四轴飞行器。它是一架有着“尾坐式(tail sitter)”设计的有翼无人机,可以垂直起飞、着陆、盘旋,然后转到水平模式,以完成高速、长距离飞行。在投递的时候,这个无人机会转换到垂直方向,在空中盘旋,打开伸缩绳向地面投送包裹。

谷歌并没有多少需要投递的产品,因此,谷歌开展无人机投递项目显得有些奇怪。也许,如果谷歌的“Project Wing”真的实现了,它将可以授权其他公司使用这项服务。你可以把亚马逊算作一个潜在客户,尽管这家公司也在研发无人机项目。

“Project Wing”是Google X下属的一个项目,但是这个项目比谷歌其他“登月”计划要更现实一点。此项目负责人David Vos在11月宣布,“我们的目标是在2017年实现商业运作”。

11、Makani——飞翔的发电机

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Makani是Google X的一个发电项目。该团队从涡轮式风力发电机得到启发,将风力发电机安装到一头拴在地面的风筝上面,然后将风筝升到空中发电。这些风筝的位置比涡轮式风力发电机要高得多,因此能捕捉到更多的风能。这种发电方式对风力的要求也要低一些,可以在带不动涡轮的地方发电。该团队称,由于风筝式设计所使用的材料比传统风力减少了90%,因此能提供更廉价的电力。

Makani项目最终能否成为可行的能源解决方案目前尚有待观察。如果这种发电方式达到比较高的高度,还需要通过航空管理部门这一关。从Makani发布的视频来看,这种发电方式似乎噪音很大,你肯定不希望他们将这样的发电项目安装到你家周围。还有一个问题就是,如果遇到风暴,这种风筝会怎样免受破坏——需要着陆吗?

这个项目有一个Google+网站,除此之外,很少被人谈到。该团队一开始只推出了一个小的20千瓦原型,2015年才在加州测试发电功率更大的600千瓦原型。Makani网站列出了一个发电功率为6000千瓦的型号,看来这个团队还有很长的一段路要走。

12、Calico——死亡仍不可“治愈”

一开始我们真的不知道,谷歌的抗衰老研究公司Calico 是第一批Alphabet下属公司之一。现在看起来,Alphabet似乎起源于Calico。找一个重要人物来运行这个新部门(谷歌找到了Genentech和苹果的董事会主席Art Levinson),给他们一大笔钱,让他们组建一个团队,然后做出一些让人惊叹的玩意儿。Calico 开始作为谷歌内部的独立公司,去追求“治愈死亡”的大胆梦想。Alphabet一成立,Calica就成为了该集团旗下的子公司。

Calico 目前还没有找到“治愈死亡”的方法。但我们可以从该公司的网站了解他们在做什么。Calico的主要工作内容主要归结为与其他公司进行合作。AncestryDNA、The Buck Institute、QB3、Broad Institute、AbbVie 和德克萨斯大学西南医学中心都在跟Calico合作研究衰老的原因以及跟衰老有关的疾病。

13、Verily——Google Life Sciences新形象

Verily是Google Life Sciences的新名字。该部门在离开谷歌成为Alphabet旗下子公司之后弃用了“Google”这个名字。除了新名字和漂亮的新网站外,该团队还在继续研发我们去年报道过的产品。

该团队正在跟三大药企之一的诺华制药合作研发可以检测血糖的智能隐形眼镜。Baseline Study试图用参数去衡量“一个健康人”是什么样子的。一旦这项研究对什么是“健康”有了基本的了解,该小组希望能利用注射到血液里的纳米颗粒不间断地监控病人,及早发现问题所在。Liftware是为患手部颤抖症状的病人推出的防抖餐具,现已上市。

这个团队的员工招聘十分顺利。《Nature》列出了一长串离开学术机构来到谷歌的“生物医学界超级明星”名单。去科技公司显然具有很大的吸引力,因为这类公司有着雄厚的资金、更好的技术,而且科技公司以“把事情做成”作为评判标准,他们再也不用担心学术论文的发表。

这家公司已经跟强生公司合作,创立了一家名为“Verb Surgical Inc.”的公司。Verb Surgical的业务是生产机器人外科医生。这其实并不像听起来那么不可思议,因为机器人早已被用于外科手术了。机器人医生可以将微型机械臂和照相机放到病人体内进行微创手术,从而避免给病人开一个大口子,让医生把手伸进去操作。

该团队在一篇新闻稿中称,“我们的团队在机器人平台上已经取得了重大进展,这个平台将被用于各种外科手术。”他们的目标是推出“综合性外科手术解决方案平台”。

14、DeepMind——谷歌的人工智能实验室

DeepMind是谷歌在2014年收购的一家人工智能公司,现在是Alphabet旗下子公司。该团队研发的多种机器学习技术已被谷歌多个部门利用。DeepMind最近发表的成果显示,该团队在通过儿童学习的方式之一——玩游戏——教会计算机做事情。

DeepMind建了一个神经网络,并在Breakout游戏上测试。该程序仅仅依靠屏幕上的像素点和分数就能弄清楚如何以最佳方式按下控制器上的按钮,而且比任何人类玩家玩得更好。

建立一个程序赢得Breakout游戏不算是开创性的研究,但DeepMind的程序只是“通用”人工智能程序,它不像IBM的深蓝那样,是专门为下国际象棋而编写的。该程序设计得上上下下都“灵活、通用和有自适应性”。同样的算法可以在其他31种游戏中打败最好的人类玩家。该小组希望下一步在如Quake 这样的3D游戏和其他更多复杂任务中测试。

15、ATAP——践行各种疯狂点子

ATAP是Advanced Technology and Projects(先进技术和项目)的首字母缩写,是谷歌内部的研究部门,由国防高级研究项目署(DARPA)前主管Regina Dugan领导。该小组遵循DARPA首创的严格研究计划——它雇用了一批外界专家,并给他们两年时间研究出一些有价值的成果。两年期限过后,项目要么被关闭,或者从ATAP中剥离出来。设定期限的目的是让人们产生紧迫感。

ATAP的项目可能会十分的难。该部门喜欢做一些雄心勃勃的硬件项目。这些项目往往会产生许多炒作,然而,到目前为止,我们几乎没有见到该部门推出任何类型的商业产品。唯一在该部门成熟并向消费者发布的产品是一个名为“Spotlight Stories”的智能手机应用。这个应用把你的智能手机屏幕当做摄像机,然后将电影中的场景在摄像头捕捉到的周围环境中演绎出来让你沉浸在电影中的世界里。

ATAP极少公布项目的发布日期,而且如果真的给出估计完成时间,最后往往也会超期。这是一个混乱的部门,但我们认为这也是ATAP存在的原因。

Project Ara——一再推迟的模块化手机

Project Ara的目标是推出模块化智能手机。这种手机有一个“内骨骼”,系统单芯片、电池、相机、显示屏和其他部件都附在这个骨架上面。这个项目的思路是让你轻松更换模块,随意定制或者升级手机。项目组还希望最后会推出适用于模块化手机的生态系统。

Project Ara是在2013年10月公布的,但没有在ATAP给出的截止日期之前出成果,最后不得不延期。该项目还没有推出商业化产品,只是取得一定的进展。在2015年Google I/O大会上,ATAP首次展示了一款原型机。这款原型机添加摄像头之后重启机子可以拍摄照片。

这款设备原定于2015年在波多黎各上市,但出于未公布的原因,上市被取消。根据Project Ara的推特页面,该团队希望2016年在美国推出这款手机。

自从延期之后,Project Ara的推特页面简单地说明了一些变化。其中一条推文说:“我们希望给用户更多的空间去选择更多的模块。所以,我们把核心功能组合到一块儿以腾出更多的空间。”在我们看来,这好像是该团队正在考虑降低原先承诺的可定制性和可升级性标准,以腾出更多空间给电池和附件。

我们认为Project Ara的主要问题是:随着科技的成熟,科技产品零部件越来越小,越来越一体化,而模块化走的是相反的方向。手机的空间十分宝贵,每一点空间都被利用,以塞进更大的电池。Ara手机的设计特点决定了其模块外壳、物理支撑、连接口会占用一定空间,留给电池的空间少了一些。一体化手机在体积上总是优于模块化手机,消费者会为了模块化而接受更大的尺寸、重量和更小的电池容量吗?

Project Tango——三维计算机视觉智能手机,今夏上市

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Project Tango一系列内置多个计算机视觉传感器的手机和平板。这些传感器可以让手机实现3D室内地图绘制、深度测量、增强现实和其他任何开发者能想出的功能。该团队的工作让设备能够在某一环境中测定自己的位置和方向。这些传感器让设备实现了“六个自由度”——3个用于设备定位的坐标系和3个动作坐标系。2015年,该项目超过ATAP的两年期限,被剥离出来,成为谷歌的一部分。

Project Tango在2014年公布了一个开发者工具包,谷歌表示已经卖出超过3000个。在2014年Google I/O大会上,谷歌和LG宣布将在2015年公布一款商业化产品,但是最后不了了之。2015年,英特尔和高通展示了Project Tango原型机,但最大的新闻出现在2016年CES大会上,谷歌和联想宣布第一款商业化Tango设备会在今夏上市。

联想和谷歌表示,这个设备有“六点几”英寸,造价低于500美元,但是并没有展示实体设备或者设计,也没有谈及具体参数。两家公司展示了积木和虚拟宠物等增强现实游戏。最有意思的例子是Low公司的房子规划app,它基本上将你的房子变为模拟人生游戏,让用户在真实的房子中移动虚拟家具。

Project Soli——可感应手势的雷达

Project Soli使用雷达让设备读取在其上方进行的手势动作。雷达可以检测到高频率的微小动作。该团队正在致力于研发一项可以将雷达输入转换成可读取手势的技术。这种技术在可穿戴设备中是非常有用的。可穿戴设备的屏幕太小,无法在上面自由地滑动手指。试想一下,你把手举到智能手表上方,摩擦拇指和食指滚动屏幕,轻击两个指头选择某个项目。

在2015年Google I/O大会上,谷歌专门用于产品开发的硬件上演示了Soli的功能,而且看上去似乎很有效。该团队曾经承诺会在2015年公布一个API和一个开发者工具包,但到目前我们还没有见到。Project Soli的网站仅仅说他们仍然“计划推出一个开发者工具包。

Project Jacquard——织物变身触摸屏

Project Jacquard的目标是使用细金属线将触摸屏织进“任何一种纺织物”。他们的想法是把“交互性”织进任何服装。Jacquard团队正在开发技术让现有的纺织机来完成整个过程。一旦在你夹克袖子上有了一个触摸屏—然后可以做什么?Jacquard不关注那个;而是由开发商想出针对这种触摸屏的一些实际应用。它通常会与手机配对,但是如果你要举着电话,为什么不触摸它呢?想让触摸屏有任何用处,你将会需要一个显示器。它可能是Google Glass的一种有趣配饰吗?

在2015年的Google I/O大会报告中,ATAP宣布和李维斯(一个生产牛仔裤的公司)合作将纺织物触摸屏的概念推向市场。然而,正像许多ATAP的产品一样,这款产品没有公布发布日期。它有一个网站,你可以通过邮件注册来获取更多信息。

16、2016年请继续关注

这就是我们能想到的发生在Alphabet公司的主要大事件了。这家公司似乎正变得越来越大。不过,我们将会一直努力了解它的所有信息,而2016年一定会是带来许多新消息的一年,让这份列表在明年变得更长。

下一次谷歌新闻大量披露应该会是在2016年年中的Google I/O大会上,请记得到时候继续关注!

本文转自d1net(转载)

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